Il trauma è "scritto nel nostro corpo", ma gli educatori possono aiutarlo

 Il trauma è "scritto nel nostro corpo", ma gli educatori possono aiutarlo

Leslie Miller

Alcuni dei primi adorabili pazienti che sono entrati nella clinica pediatrica della dottoressa Nadine Burke Harris quando è stata aperta nel 2007 - molto prima che lei fosse nominata primo chirurgo generale della California - sono stati indirizzati da insegnanti e presidi.

Seduta nella sua sala visite, in uno dei quartieri più poveri di San Francisco, Burke Harris capì quasi subito che c'era qualcosa che non andava. I suoi giovani pazienti arrivavano con diagnosi incerte di disturbo oppositivo provocatorio o di deficit di apprendimento, ma gli esami di routine rivelavano una serie di disturbi fisici più gravi: asma, epatite autoimmune e persino insufficienza nella crescita.inevitabilmente, i custodi dei bambini, anch'essi malati di diabete avanzato, di malattie cardiache o di cancro, hanno raccontato storie strazianti di incarcerazioni familiari, abusi sessuali e persino omicidi.

"Come si conciliavano i pezzi? Cosa c'entrava un problema di apprendimento con l'asma o con l'esposizione a traumi? Tutto ciò poteva essere collegato a patologie terminali come il cancro?

La risposta è arrivata "come un fulmine" nel 2008, quando Burke Harris ha letto uno studio fondamentale dei Centri per il Controllo e la Prevenzione delle Malattie (CDC) che collegava i traumi infantili - che i ricercatori chiamavano esperienze infantili avverse (ACE) - a tassi drammaticamente più alti di malattie cardiache, ictus, cancro e diabete nei pazienti di mezza età. La ricerca rivoluzionaria condotta dallo stesso Burke Harris nel 2011ha completato il quadro, rivelando una sorprendente relazione tra i traumi infantili e l'insorgenza di problemi di apprendimento e comportamentali.

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Oggi, le implicazioni di quelle intuizioni sono ancora rivoluzionarie e fanno breccia nei pii miti americani sull'equità, la mobilità sociale e il successo finanziario. La nostra fortuna, o sfortuna, è "scritta nella nostra biologia", afferma Burke Harris nel suo libro del 2018, Il pozzo più profondo - cablata nelle sinapsi e arrotolata nei filamenti di DNA - dove esercita un'influenza furtiva e persistente sui nostri corpi e sulle nostre menti, nel bene e nel male.

Per i bambini affetti da ACE, i danni sono reversibili e gli insegnanti possono essere d'aiuto, afferma Burke Harris, ma è fermamente convinta che non possano farlo da soli: "Tutti dobbiamo svolgere il nostro ruolo", insiste, sottolineando la necessità di un più ampio coordinamento tra i sistemi medico, educativo e di emergenza. "Non è giusto chiedere agli insegnanti di essere terapisti o medici. Il ruolo degli educatori è quello di fornire quella dose giornalieradi cura tampone che è così importante per la guarigione".

Recentemente ho incontrato Burke Harris per parlare di come è arrivata alla sua vocazione, se le nostre tradizionali politiche disciplinari scolastiche sono supportate dalla scienza e come ha superato il suo scetticismo nei confronti della meditazione.

STEPHEN MERRILL: Nel suo libro Il pozzo più profondo Lei dice che suo padre le ha insegnato che "dietro ogni fenomeno naturale c'è un meccanismo molecolare", e che nel libro traspare una profonda curiosità per il funzionamento del mondo.

NADINE BURKE HARRIS: Sì, fa parte del mio DNA. È il modo in cui sono stato cresciuto: mio padre è un chimico organico. Quando eravamo piccoli, quando io e i miei quattro fratelli ci tiravamo gli aeroplanini di carta, il tipico genitore ti diceva: "Smettila o ti caverai un occhio".

Mio padre entrava e diceva: "Ok, cronometriamo i tuoi lanci, poi misuriamo la distanza per calcolare la velocità, poi sappiamo che la gravità è di 9,8 metri al secondo quadrato, quindi possiamo calcolare la portanza sotto le ali".

MERRILL: Certo, e da un certo punto di vista il libro si legge come un mistero scientifico. Nella sua clinica è circondato da bambini con malattie molto gravi, ma per anni il "meccanismo molecolare" che sta alla base di queste malattie le sfugge. Può riportarmi al momento in cui, nel 2008, le è stato consegnato lo studio del CDC sugli ACE? Che cosa ha provato quando lo ha letto?

BURKE HARRIS: È stato come essere colpiti da un fulmine. Ricordate il film Matrix Quando all'improvviso Neo riesce a vedere di che cosa è fatto l'universo, è stata una tale convalida, un incontro di tutti questi pezzi disparati, che mi sembrava di aver visto nel corso della mia carriera.

Tenete presente che all'università avevo fatto ricerche sugli effetti degli ormoni dello stress, come il cortisolo, e su come influiscono sullo sviluppo, e che avevo assistito giorno per giorno i pazienti della clinica Bayview Hunters Point, ascoltando le loro storie e vedendo sempre più spesso come erano stati colpiti dai danni della povertà, dei traumi e delle avversità.

Quasi ogni cellula del corpo ha un recettore per il cortisolo. Quando la risposta allo stress viene attivata troppo frequentemente, o troppo gravemente, può modificare la struttura e la funzione del cervello in via di sviluppo dei bambini, il loro sistema immunitario e ormonale, e persino il modo in cui il loro DNA viene letto e trascritto. Questi cambiamenti sono ciò che oggi definiamo risposta tossica allo stress.

MERRILL: Lei ha detto che i bambini in età scolare affetti da ACE spesso presentano un disturbo oppositivo provocatorio, problemi di controllo degli impulsi o difficoltà di concentrazione. Cosa possono fare gli insegnanti? La scienza supporta l'apprendimento sociale ed emotivo (SEL)?

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BURKE HARRIS: Assolutamente sì. Questi sono gli strumenti per aiutare i bambini a capire come riconoscere e regolare le loro emozioni e i loro comportamenti. Una delle cose che ritengo davvero cruciali: come medico, posso essere quello che fa lo screening per gli ACE, ma potrei vedere il bambino al massimo un paio di volte all'anno.

Gli educatori possono fornire le dosi quotidiane di interazioni curative che sono davvero l'antidoto allo stress tossico. E così come la scienza dimostra che è la dose cumulativa di avversità precoci a essere più dannosa, dimostra anche che la dose cumulativa di interazioni curative è più curativa.

Dare ai bambini gli strumenti per capire come riconoscere ciò che sta accadendo e come reagire, soprattutto per riuscire a calmare il proprio corpo, è davvero curativo.

close modal Nel suo studio del 2011, Burke Harris ha trovato un forte legame tra il numero di ACE infantili e l'insorgenza di problemi di apprendimento e comportamentali. Nel suo studio del 2011, Burke Harris ha trovato un forte legame tra il numero di ACE infantili e l'insorgenza di problemi di apprendimento e di comportamento.

MERRILL: Credo che i nostri insegnanti saranno contenti di sentirlo.

BURKE HARRIS: Non so dirvi il numero di bambini di cui mi sono occupata che, quando ho detto loro: "Sai una cosa? A causa di ciò che hai vissuto, il tuo corpo potrebbe produrre più ormoni dello stress di quanto dovrebbe. Questo può apparire e sentirsi come una reazione rapida alla rabbia, o avere problemi a controllare i tuoi impulsi, o ammalarsi facilmente" - non so dirvi il numero di bambini che mi hanno guardato e hanno letteralmente detto,"Oh, vuoi dire che non sono pazzo?".

Aiutare i nostri ragazzi a capire che quello che succede nel loro corpo è in realtà una risposta normale alle circostanze anormali in cui si trovano, dare loro gli strumenti per capire come calmarsi, come tenersi al sicuro, come connettersi con relazioni di cura, ho visto che cambia la vita e la salva.

MERRILL: Avete pensato se le nostre politiche disciplinari nelle scuole sono basate sulla scienza? Le tattiche punitive come la perdita della ricreazione, la vergogna, l'espulsione, la sospensione, funzionano con i bambini che hanno subito un trauma?

BURKE HARRIS: Ho la sensazione che sia una montatura, ma ne sono grato [ride]. Perché è proprio questo il punto: se la scienza ci mostra che molti di questi comportamenti sono associati a una risposta tossica allo stress, allora incolpare e svergognare il bambino non migliorerà la situazione.

Per esempio, se avete un bambino che sta vivendo un'esperienza difficile a casa e che si comporta in modo provocatorio, che fa i capricci, che ha un terribile controllo degli impulsi, sospenderlo per permettergli di tornare a casa e stare in quell'ambiente può fare più male che bene.

Ovviamente abbiamo bisogno di politiche di sicurezza scolastica e di politiche che sostengano l'ordinato funzionamento dell'ambiente scolastico. Ma la scienza suggerisce che queste dovrebbero essere cose come le sospensioni all'interno della scuola, la giustizia riparativa, le opportunità di de-escalation e di dare a un bambino il tempo e lo spazio per permettere ai suoi livelli di adrenalina e cortisolo di scendere. Potrebbe essere semplice come 15 minuti in una zona tranquilla perÈ un modo per lavorare con la biologia del bambino invece di lavorare contro la sua biologia.

MERRILL: Questo mi ricorda la scuola di Nashville dove ho visto per la prima volta un angolo della pace. Ne avete sentito parlare? I bambini possono andarci per calmarsi e ci sono anche attività per farli autoregolare.

BURKE HARRIS: Sì, l'ho visto! Ce n'è uno in California che ha uno spazio simile - è bellissimo. Credo fosse a Fresno. Quando l'ho visto ho pensato: "È fantastico. È la scienza che viene applicata nelle nostre classi".

MERRILL: Mi può parlare della meditazione? So che all'inizio era un po' diffidente nei confronti di questa pratica, ma ora sembra che la prescriva.

BURKE HARRIS: Sì, non è uno scherzo: lo prescrivo davvero come parte della mia pratica clinica. Se si verifica una risposta iperattiva allo stress, il cortisolo, l'adrenalina, tutti questi ormoni dello stress, sono quelli che portano a danni a lungo termine.

Così ho esaminato la letteratura e mi sono chiesto: "Ok, ma cosa fa il contrario?" All'inizio ero scettico, ma la meditazione aiuta a regolare la parte del cervello che è associata al recupero post-provocazione; è associata a una riduzione dei livelli di cortisolo e di altri ormoni dello stress; e riduce anche gli indicatori fisiologici di una risposta attiva allo stress, come la pressione sanguigna e la frequenza cardiaca.

Così ho implementato un programma nella mia pratica clinica: abbiamo insegnato la mindfulness come parte del nostro protocollo di trattamento per i bambini con stress tossico.

MERRILL: A che età possono iniziare i bambini?

BURKE HARRIS: Le pratiche di mindfulness possono essere fatte a piccoli passi, per bambini di 3 anni nel mio studio. La modalità può cambiare un po' a seconda della fase di sviluppo. Dai 3 ai 6 anni, si può fare un tipo di pratica. Poi, quando i bambini diventano più grandi, si possono fare più cose, come scaricare un'applicazione di mindfulness sul telefono e praticare 10 o 20 minuti al giorno.

MERRILL: C'è qualcos'altro che vuoi dire? Qualcosa che mi è sfuggito?

BURKE HARRIS: L'ultima cosa che vorrei dire - soprattutto alla luce della Covid e di tutta l'ansia che c'è intorno a questo tema - è per i nostri educatori. Sappiamo che gli educatori sono la spina dorsale della nostra società. Mentre facciamo questo lavoro, voglio incoraggiarvi a mettere prima la vostra maschera d'ossigeno. Perché abbiamo bisogno di voi in questa battaglia. Abbiamo bisogno di voi in questa lotta.

Affinché ognuno di noi possa fornire un ambiente sicuro, stabile e accogliente ai bambini che serviamo, dobbiamo praticare la cura di noi stessi per poter essere disponibili. Assicuratevi di indossare la vostra maschera d'ossigeno e di praticare una vera cura di voi stessi, in modo da poter essere presenti per la prossima generazione.

Leslie Miller

Leslie Miller è un'educatrice esperta con oltre 15 anni di esperienza di insegnamento professionale nel campo dell'istruzione. Laureata in Pedagogia, ha insegnato nelle scuole elementari e medie. Leslie è una sostenitrice dell'utilizzo di pratiche basate sull'evidenza nell'istruzione e ama ricercare e implementare nuovi metodi di insegnamento. Crede che ogni bambino meriti un'istruzione di qualità ed è appassionata di trovare modi efficaci per aiutare gli studenti ad avere successo. Nel tempo libero, Leslie ama fare escursioni, leggere e trascorrere del tempo con la famiglia e gli animali domestici.